El papel de las proteínas en la infancia

 

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Durante el primer año de vida el crecimiento del lactante es más elevado que en todos los ciclos de vida, especialmente los primeros seis meses. Por eso, los lactantes necesitan más proteínas por kilo de peso que los adultos. Las determinaciones de estas necesidades se basan en la leche materna (LM). Se sabe que el contenido de proteínas de la LM varia a lo largo del tiempo y disminuye progresivamente del calostro, a la leche de transición y a la leche madura. La LM proporciona 0.9 gramos de proteína en cada 100ml y es una proteína de alto valor biológico que cubre con los requerimientos del lactante. Por otro lado, las fórmulas maternizadas proporcionan entre 1.2 a 1.8 g de proteínas en cada 100ml, ya que deben de imitar el alto valor biológico que tienen las proteínas de la LM.

Actualmente, varios estudios han demostrado que un excesivo consumo de proteínas en el organismo inmaduro del lactante genera un mayor estrés metabólico.  El exceso consumo de proteínas puede originar una sobrecarga renal, debido a la excesiva producción de urea y esta se debe eliminar por los riñones. También puede generar un desequilibrio entre los aminoácidos de la sangre que pueden afectar el equilibrio hormonal y al desarrollo neurológico. Además, el exceso puede aumentar el riesgo de obesidad el futuro.

Pero, ¿qué son las proteínas, cuál es el requerimiento y cuál es la función dentro del cuerpo?

Las proteínas son macronutrientes (como los carbohidratos y las grasas) fundamentales para la vida. Son componentes esenciales para todos los tejidos del cuerpo. Las proteínas están hechas a base de aminoácidos. En lenguaje más sencillo, los aminoácidos son los ladrillos que sirven para construir la casa (en este caso las proteínas) Los aminoácidos puedes clasificarse dependiendo si el cuerpo los puede fabricar o no, y se dividen en esenciales (el cuerpo no los puede fabricar y deben obtener de la dieta) y los no esenciales (que son fabricados en el cuerpo)

Para formar proteínas se debe de tener presentes los aminoácidos esenciales y no esenciales y de alimentos que brinden energía (como los carbohidratos y grasas). Hay casos en que la proteína que se ingiere le falta un aminoácido esencial o está presente en poca cantidad que impide la fabricación de la proteína completa (se llama amino ácido limitante).  Este es el caso de algunas menestras, cereales y verduras. Por eso, siempre hemos comido lentejas con arroz. A las lentejas le falta un aminoácido que el arroz tiene y viceversa.

También, se clasifica a las proteínas según su origen. La proteína incompleta se encuentra en cualquier alimento que no contenga los aminoácidos esenciales suficientes como para asegurar un buen crecimiento y una adecuada salud. Se dicen que este tipo de proteína es de bajo valor biológico. Generalmente, son de origen vegetal. La proteína completa es aquella que contiene todos los aminoácidos esenciales para asegurar la salud. Se les llaman proteínas de alto valor biológico y son de origen animal.

Dato curioso: las menestras como el garbanzo y el frijol, y los cereales como la quinua tienen casi la misma calidad de proteína que la carne.

Las necesidades de proteínas en esta etapa de vida son elevadas. Esto de debe a qué los niños están en un rápido crecimiento y se necesitan para generar nuevos tejidos. Aproximadamente, los lactantes (0 a 12 meses) necesitan entre 1.2 a 1.5g proteínas por kilo al día, los niños entre 1 a 5 años 1.05g por kilo al día y los niños entre 6 a 10 años 0.95g por kilo al día. Este requerimiento va disminuyendo conforme el niño va creciendo y desarrollándose. Tambien puede variar dependiendo si presenta alguna enfermedad o si realiza alguna actividad física de competencia.

¿Cuáles son las funciones de las proteínas?

  1. Contribuyen al crecimiento, reparación y mantenimiento de nuestras células. Como nuestras células están en constante renovación necesitamos a las proteínas para generar nuevas células. En la niñez las necesitamos para el crecimiento y mantenimiento de los tejidos (piel, pelo, uñas, músculos, hueso, etc.)
  2. Actúan como enzimas y hormonas. Las enzimas son proteínas que aceleran las reacciones químicas dentro del cuerpo, por ejemplo, actúan en el metabolismo. Las hormonas son proteínas que actúan como mensajeros químicos, por ejemplo, la insulina que actúa sobre las células para que estas capten la glucosa.
  3. Mantienen el sistema inmunológico. Los anticuerpos son proteínas especiales que atacan cualquier sustancia del cuerpo considera extraña y la elimina.
  4. Transporte y almacenamiento de nutrientes. La transferrina es una proteína que transporta el hierro por la sangre. La ferritina es una proteína que almacena el hierro en nuestro hígado.

 

Ahora sabemos que las proteínas son parte importante dentro de la alimentación y siempre deben incluirse en las tres comidas principales: desayuno, almuerzo y cena.

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